Benessere

La decodifica dei problemi di comunicazione tra corpo e cervello aiuterà a invecchiare in modo sano?

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Lo scambio accurato e tempestivo di informazioni tra il nostro cervello e i nostri organi è essenziale per la vita. Questi scambi dirigono una serie di funzioni corporee, compreso il mantenimento di un equilibrio tra il dispendio energetico (es. attività fisica) e l’assunzione di energia sotto forma di cibo. Quando questo particolare collegamento di comunicazione si interrompe, possono verificarsi malattie metaboliche come il diabete di tipo 2 e l’obesità.

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“Un’interruzione nella comunicazione tra il cervello e il resto del corpo è anche un segno di disturbi come il morbo di Alzheimer”, spiega Vincent Prevot di Inserm in Francia, uno dei tre principali ricercatori del progetto WATCH. “Questi disturbi si verificano spesso con l’età”.

Capire esattamente come il cervello regola le funzioni corporee è quindi un passo fondamentale nell’affrontare i disordini metabolici e le malattie neurodegenerative. La prevalenza di queste condizioni è in aumento in molte parti del mondo, a causa dei cambiamenti nello stile di vita (crescente consumo di fast food ad esempio) e dell’invecchiamento della popolazione.

Comprendere il comportamento neurale

Il progetto WATCH, finanziato dall’UE, della durata di 7 anni e sostenuto dal Consiglio europeo della ricerca , affronta questa sfida concentrandosi sul comportamento di alcune funzioni neurali.

“Sappiamo che l’equilibrio energetico nel corpo è mantenuto dalle cellule cerebrali (neuroni e glia) che si trovano nell’ipotalamo, una parte piccola e altamente specializzata del cervello”, afferma il ricercatore principale congiunto Markus Schwaninger dell’Università di Lubecca, in Germania. “Queste cellule rilevano il glucosio o gli ormoni prodotti dagli organi che segnalano la fame o la sazietà e adattano di conseguenza la risposta del cervello”.

Questi segnali e ormoni sono in grado di superare la barriera ematoencefalica, una parete ermeticamente sigillata di vasi sanguigni che protegge il cervello da intrusioni indesiderate.

“È qui che entrano in gioco i taniciti”, aggiunge Prevot. “I taniciti sono cellule gliali peculiari presenti nell’ipotalamo, che ‘trasportano’ i segnali nel cervello, aggirando le normali barriere”. Ciò consente ai segnali di raggiungere i neuroni che regolano l’assunzione di cibo e altre funzioni corporee critiche.

Il progetto WATCH ha fatto una serie di scoperte rivoluzionarie nell’arco di un paio d’anni. Il team ha mostrato, ad esempio, come i taniciti ‘trasportano’ la leptina, un ormone prodotto dalle cellule adipose, nell’ipotalamo. Il team ha scoperto che bloccare lo “spostamento” di questo ormone può portare non solo all’obesità, ma anche al diabete a causa dell’interferenza con la funzione del pancreas.

Inoltre, i taniciti traducono il glucosio dal sangue in un’altra molecola che può essere “compresa” dai neuroni che controllano l’appetito. Il team ha anche scoperto che la perdita di peso in alcune malattie è mediata dai taniciti attraverso una molecola coinvolta nell’infiammazione, chiamata NF?B.

“Dall’inizio della pandemia di COVID-19, abbiamo dirottato parte delle nostre risorse per studiare l’impatto del virus SARS-CoV-2”, osserva il ricercatore principale congiunto Ruben Nogueiras dell’Università di Santiago de Compostela, in Spagna.

“Abbiamo dimostrato, ad esempio, che rompe le pareti dei vasi sanguigni nel cervello. Inoltre, il fegato degli individui obesi esprime le molecole a cui si aggancia il virus. Questo spiega perché questi individui sono particolarmente vulnerabili alle forme gravi della malattia”.

Affrontare le malattie neurologiche

Sebbene siano ancora i primi giorni – il progetto dovrebbe durare fino al 2026 – le scoperte fatte finora sono molto promettenti. “Alcune delle nostre scoperte sono state brevettate e, speriamo, saranno sfruttate al meglio in futuro, sia per migliorare la vita delle persone con malattie metaboliche, sia per il COVID-19”, affermano i principali ricercatori.

“In effetti, si potrebbe dire che stiamo quasi riscrivendo la storia. Anche se molte delle nostre scoperte sono nuove, stiamo anche sfidando i dogmi sul campo: ipotesi che le persone hanno formulato per anni, a volte decenni, semplicemente perché non riuscivano a trovare prove di nient’altro”.

Una delle ragioni principali di ciò è stata la dedizione del team di progetto, che comprende dottorandi e dottorandi. “Tranne durante il blocco, i nostri giovani scienziati sono stati costantemente in viaggio verso altri laboratori per apprendere nuove tecniche, risolvere nuovi problemi o discutere aspetti del loro lavoro con qualcuno di un campo diverso”, afferma Sowmyalakshmi Rasika, che funge da coordinatore scientifico tra i tre laboratori.

“La nostra speranza è che questo lavoro porti a trattamenti basati sull’evidenza o cambiamenti nel comportamento che potrebbero limitare l’impatto di malattie neurologiche o cerebrali nelle nostre popolazioni vulnerabili e in rapido invecchiamento”, concludono i ricercatori.

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