Equilibrio

Arrestare la crescente crisi di salute mentale

Adv

“La salute mentale come problema di salute pubblica va oltre il COVID-19. La salute mentale è salute pubblica. Le ricadute psicologiche del COVID-19 ne sono semplicemente l’ultima dimostrazione”. — Bernadette Boden-Albala, direttrice, Programma UCI in sanità pubblica. Credito: Steve Zylius/UCI

Sebbene la pandemia abbia messo maggiormente a fuoco la salute mentale per molti, 1 adulto su 5 stava ricevendo cure di salute mentale prima dell’arrivo del COVID-19. Affrontare la salute mentale e svelare i modi misteriosi in cui il cervello guida i nostri comportamenti e le nostre emozioni richiede il lavoro collettivo di scienziati con competenze che vanno dalla genetica alla farmacologia e dall’ingegneria biomedica alla salute pubblica.

Adv

“Le scoperte scientifiche più interessanti hanno luogo in quell’interfaccia tra diverse discipline”, afferma il dottor Steve Goldstein, vice cancelliere dell’UCI per gli affari sanitari. “Gli scienziati clinici che studiano la funzione cognitiva sono un classico esempio di ricerca  . Ma in UCI, il nostro focus interdisciplinare, che unisce competenze e risorse, ci consente di fare progressi ancora maggiori”.

Mentre gli anziani sono stati i più colpiti dal virus COVID-19, la pandemia ha richiesto il più grande tributo alla salute mentale tra i giovani. Nel dicembre 2021, il chirurgo generale degli Stati Uniti Vivek Murthy ha emesso un raro avviso di salute pubblica sull’aumento  tra bambini, adolescenti e giovani adulti.

“Sarebbe una tragedia se respingiamo una crisi di  solo per consentire a un’altra di crescere al suo posto”, ha scritto.

Per almeno un decennio prima della pandemia, i tassi di problemi di salute mentale nell’infanzia erano in costante aumento, con il suicidio la seconda causa di morte tra i 10 e i 24 anni, dopo un infortunio accidentale. Durante i primi sei mesi della pandemia, quando la maggior parte dei bambini era in gran parte riparata a casa, le visite di emergenza per problemi di salute mentale sono aumentate del 24% per i bambini dai cinque agli 11 anni e del 31% per quelli dai 12 ai 17 anni.

“Il recente avviso del chirurgo generale è sfortunato ma non sorprendente”, afferma Bernadette Boden-Albala, direttrice del Programma di salute pubblica dell’UCI. “Di per sé, l’adolescenza è un momento critico per molti giovani adulti, che stanno ancora formando la propria identità e affrontando le sfide che derivano dallo sviluppo. Aggiungiamo una pandemia globale con lunghi periodi di isolamento sociale e non c’è da meravigliarsi se i giovani stanno lottando con la salute mentale”.

I medici dell’UCI Medical Center affermano che stanno curando pazienti giovani in numero maggiore e con sintomi più acuti che mai.

“Quello che sentiamo dai nostri pazienti è che si sentono come se fossero in una pentola a pressione a casa”, afferma il dottor Paramjit Joshi, uno psichiatra infantile e adolescenziale che funge da presidente ad interim di psichiatria e comportamento umano presso la UCI School of Medicinale. “I genitori sono ugualmente stressati nel gestire il proprio lavoro e nel fornire  allo stesso tempo, e spesso non c’è spazio e respiro per alcune famiglie”.

Per i bambini che erano già ansiosi o nello spettro dell’autismo, l’interruzione del loro sviluppo sociale ed emotivo potrebbe aver creato battute d’arresto significative, afferma Jessica Borelli, professore associato di scienze psicologiche dell’UCI, che gestisce un centro di terapia a Newport Beach. E le riaperture scolastiche hanno generato una serie completamente nuova di problemi, che vanno dall’angoscia adolescenziale per il ritorno in classe ai bambini piccoli che provano una grave ansia da separazione perché non erano mai stati lontani dai loro genitori.

“Senza dubbio, stiamo affrontando un enorme aumento della domanda di servizi di salute mentale come mai visto prima nella mia carriera”, afferma Borelli.

Anche se la società torna a un maggiore senso di normalità, gli esperti avvertono che le sfide della salute mentale impiegheranno più tempo per tornare ai livelli pre-pandemia.

“I bambini in questo paese e in tutto il mondo hanno perso un anno e nella vita di un bambino c’è così tanta crescita in un anno, non solo accademico, ma anche sociale ed emotivo”, afferma Joshi. “Non credo che questo si placherà presto. La pandemia di salute mentale continua insieme alla pandemia di COVID-19 e gli effetti psicologici potrebbero durare molto più a lungo”.

In prima linea

Il primo operatore sanitario che incontra un paziente alle prese con un problema di salute mentale di solito non è uno psichiatra come Joshi o uno psicologo come Borelli. Spesso è un’infermiera, un medico di famiglia o un medico del pronto soccorso.

“Le persone con problemi di salute mentale sono presenti in ogni parte dell’ecosistema sanitario”, afferma Goldstein. “Quindi dobbiamo avere persone addestrate in modo incrociato per comunicare bene, riconoscere vari aspetti della salute mentale e sapere come abbracciare e aiutare qualcuno nel bisogno”.

A tal fine, a più di 500 medici di base di tutto il paese è stato insegnato a riconoscere e trattare meglio i problemi di salute comportamentale attraverso la borsa di studio Train New Trainers dell’UCI School of Medicine. Dopo aver completato il programma di un anno, i partecipanti ricevono un tutoraggio continuo dalla facoltà dell’UCI e dovrebbero aiutare a educare altri professionisti nelle loro comunità per migliorare l’assistenza sanitaria mentale.

“Il sessantacinque percento dell’assistenza sanitaria mentale viene erogato nell’ambito delle cure primarie”, afferma il dottor Robert McCarron, che dirige il programma TNT e funge da assistente decano della formazione medica continua. “Questi medici di base si trovano a passare gran parte della giornata a lavorare con pazienti che hanno abuso di sostanze o problemi psichiatrici, ma spesso ricevono una formazione psichiatrica non ottimale durante i loro soggiorni”.

La borsa di studio ha recentemente ricevuto 10 milioni di dollari dallo stato per formare più di 600 medici di base esperti, per lo più dalla California, nei prossimi cinque anni.

Capire le prime radici

Poiché tre quarti degli adulti con malattie mentali hanno iniziato a manifestare sintomi prima dei 24 anni, è fondamentale comprendere le origini dei disturbi mentali nella prima infanzia. Una delle domande più allettanti che i ricercatori si stanno ponendo: quali fattori aiutano a proteggere i  oa renderli più suscettibili a futuri problemi di salute mentale?

La dott.ssa Tallie Z. Baram, la professoressa di scienze neurologiche Danette Shepard, supervisiona 25 milioni di dollari in finanziamenti per la ricerca dell’Istituto nazionale di salute mentale come direttore del Conte Center @ UCI. Descritto da coloro che vi lavorano come un “teatro intellettuale”, il centro riunisce neurobiologi, epigenetisti, psicologi, biologi molecolari e clinici, oltre a biostatistici e informatici, per studiare come il cervello si evolve e cambia a seguito di reazioni avverse precoci –  —a partire dal grembo materno e durante l’infanzia, l’adolescenza e la giovane età adulta.

“La genetica gioca un ruolo importante in chi siamo e come funzioniamo, ma la genetica non è il destino”, afferma Baram. “Quello che ci accade all’inizio della vita è profondo perché questa volta è un periodo particolarmente sensibile per il cervello”.

Alcune esperienze infantili sono ampiamente riconosciute come influiscono negativamente sulla salute mentale: negligenza, abuso, un genitore incarcerato. Ma Baram si concentra su un fattore meno noto e più sottile: la prevedibilità dei genitori e dell’ambiente. “Ciò che il cervello in via di sviluppo vede come avversità non è necessariamente ciò che noi vediamo come avversità”, spiega.

La ricerca di Baram ha dimostrato che i complessi circuiti del cervello di un bambino sono influenzati da segnali imprevedibili, il che potrebbe significare non avere una routine stabile, un genitore che interrompe frequentemente le interazioni con il bambino per controllare il telefono o un genitore che ha esplosioni volatili. Oltre a studiare neonati e bambini, i ricercatori del Conte Center utilizzano sofisticati strumenti di imaging per esaminare il cervello di topi e ratti, i cui fattori genetici e ambientali possono essere controllati in laboratorio, e quindi corroborare le loro scoperte nelle persone.

In questo modo, hanno scoperto che la genitorialità imprevedibile ha un impatto sui circuiti cerebrali di un bambino. Come dice il proverbio delle neuroscienze, “I neuroni che si attivano insieme si collegano insieme” e per i bambini, gli ambienti prevedibili consentono ai neuroni del piacere di fondersi insieme. Pensa, ad esempio, a come un sorriso attraversa il viso di un bambino quando un adulto tira fuori ripetutamente un giocattolo familiare, lo mette nello stesso posto e ripete gli stessi stupidi suoni e movimenti con esso. Più tardi nella vita, i circuiti del piacere forti e ben collegati che il cervello del bambino ha costruito svolgono un ruolo nella resilienza alla depressione, all’ansia, al disturbo da stress post-traumatico e, potenzialmente, alla dipendenza.

Lo sconvolgimento che COVID-19 crea all’interno delle famiglie ha fornito una rara opportunità di vedere gli effetti della prevedibilità sulla salute mentale dei bambini in un breve periodo di tempo. In uno studio citato nell’avviso sulla salute mentale del chirurgo generale degli Stati Uniti, il team di Baram ha scoperto che il mantenimento di routine familiari strutturate e prevedibili tra il tumulto del lavoro da casa e lo stress della pandemia proteggeva in modo significativo i bambini in età prescolare dagli effetti negativi sulla salute mentale del pandemia.

Lo stato della California ha recentemente concesso a Baram 2,9 milioni di dollari per avviare uno studio sugli effetti sulla salute mentale dell’imprevedibilità in 100.000 bambini di Orange County, in collaborazione con il CHOC Children’s Hospital e la Chapman University. I ricercatori cercheranno anche biomarcatori che potrebbero prevedere quanto un bambino possa essere resiliente o vulnerabile alle avversità.

Un cervello in continua evoluzione

La vita in anticipo ha un grande impatto, ma il cervello è in continua evoluzione ed è suscettibile a fattori di stress significativi. Ad esempio, vivere in una pandemia ha lasciato molte persone mentalmente confuse e non è frutto della loro immaginazione.

“I nostri cervelli sono davvero, davvero bravi nell’affrontare fattori di stress acuti come una scadenza o un test. Ma i livelli cronici di stress possono avere effetti a lungo termine sul cervello”, afferma Michael Yassa, professore di neurobiologia e comportamento dell’UCI e direttore dell’UCI Centro di Neurobiologia dell’Apprendimento e della Memoria.

Quando il cervello è esposto allo stress per lunghi periodi di tempo, il cortisolo, l’ormone che notoriamente alimenta la nostra risposta di volo o di combattimento, può ricablare i circuiti del cervello, diminuendo l’interazione tra le cellule cerebrali e diminuendo la plasticità, rendendo più difficile per noi comunicare e impara cose nuove.

“Tutto questo porta le persone a sentirsi come se la loro cognizione fosse compromessa, inclusa la perdita di memoria e il deficit di attenzione, tutte quelle cose che sentiamo le persone sperimentano durante la pandemia”, afferma Yassa. “Alzare la nostra ansia di base ha conseguenze reali e gravi per il cervello”.

La buona notizia è che man mano che lo stress della pandemia si attenua gradualmente e molte persone ripristinano le proprie priorità lavorative e di vita, questa nebbia mentale si solleverà, dice.

Ma in circostanze estreme, il cervello adulto può essere ricablato in modi più duraturi. Una nuova ricerca di Yassa e Baram si concentra sui cambiamenti nel cervello delle madri che hanno perso un figlio. I membri del team hanno identificato, per la prima volta, ciò che ritengono essere la base biologica del dolore materno che persiste per mesi e anni dopo la morte di un bambino e colpisce centinaia di migliaia di madri negli Stati Uniti e milioni in tutto il mondo. Hanno scoperto che i circuiti cerebrali delle madri in lutto erano cambiati per sempre, specialmente nelle reti che coinvolgono un’area del cervello meno conosciuta chiamata talamo paraventricolare. Questa regione può svolgere un ruolo nella persistenza dello stress sia negli adulti che nei bambini.

“Il PVT sembra trattenere i ricordi di un’esperienza avversa”, afferma Yassa. “E nel caso del dolore materno, può ricablare il cervello adulto in modo duraturo”.

Ansia e Alzheimer

Una sorpresa è stata il modo in cui molti  se la sono cavata emotivamente durante la pandemia, nonostante l’isolamento e la minaccia per la salute fisica che il COVID-19 rappresenta per gli anziani.

“Gli anziani sono stati in grado di adattare la pandemia alla loro visione del mondo più globale, mobilitando la loro compassione e resilienza e forse adattandosi in un modo in cui i giovani adulti potrebbero essere meno in grado di farlo”, afferma il dott. David Sultzer, direttore del nucleo clinico di il Centro di ricerca sulla malattia di Alzheimer designato a livello federale ospitato presso l’Istituto per le alterazioni della memoria e i disturbi neurologici dell’UCI.

Sultzer e colleghi stanno esplorando la salute mentale in età avanzata, districando la connessione tra il morbo di Alzheimer e i disturbi dell’umore. Sebbene sia comune che le persone con demenza si sentano depresse o ansiose, questi stati possono anche essere i primi segni della malattia.

“I sintomi della tarda età come l’apatia, l’ansia e la depressione sembrano essere correlati allo sviluppo dell’Alzheimer e sono probabilmente una parte fondamentale del processo della malattia”, afferma Sultzer.

Anche se questo non significa che chiunque si senta depresso o ansioso in età avanzata svilupperà l’Alzheimer, la relazione lo intriga. Svelare il legame tra i disturbi dell’umore e l’Alzheimer potrebbe fornire ulteriori opportunità di intervento nella malattia, con la quale vivranno 12,7 milioni di americani entro il 2050, secondo l’Alzheimer’s Association.

Orizzonti di speranza

La speranza guida dietro questa ricerca ad ampio raggio sulla salute mentale è che preverrà e allevierà la sofferenza.

Baram e colleghi stanno studiando migliaia di veterani delle guerre in Iraq e Afghanistan per cercare modelli nelle prime esperienze di vita che potrebbero prevedere quali soldati sono più vulnerabili al disturbo da stress post-traumatico. Un giorno, le persone a più alto rischio di sviluppare il disturbo potrebbero essere identificate prima di essere schierate per combattere le situazioni.

Inoltre, i ricercatori del Conte Center hanno ricablato con successo le reti neurali nei topi, utilizzando un virus benigno che trasporta un gene speciale sensibile alla luce e quindi accendendo una luce per attivare o disattivare le cellule. Baram immagina un futuro in cui potrebbe essere possibile utilizzare una tale tecnica per riparare in sicurezza i circuiti del piacere nel cervello delle persone, alleviando molti sintomi di comuni malattie mentali.

Scrutare all’interno del cervello per comprendere i meccanismi della salute mentale a livello neurale apre nuove opportunità di trattamento e anche per destigmatizzare i disturbi.

“Dobbiamo educare i nostri genitori, la comunità e gli studenti che non solo è curabile la malattia mentale, ma c’è una biologia dietro che la rende alla pari con qualsiasi altra condizione fisica”, dice Yassa. “È tutto nella tua testa? Sì, quelle sono cellule e connessioni cerebrali, ed è fisico, proprio come il diabete, l’artrite o qualsiasi altra cosa”.

Come può attestare chiunque abbia perseverato nelle sfide dei primi anni 2020, la salute mentale è essenziale per il benessere generale.

“Non possiamo separare la testa dal resto del corpo”, dice Joshi. “Prendersi cura dell’intero paziente significa valorizzare veramente la sua salute mentale oltre che quella fisica”.

Il consiglio di un terapeuta per i genitori

Jessica Borelli è professore associato di scienze psicologiche all’UCI e psicologa clinica con uno studio a Newport Beach. Mentre i gruppi di difesa e il chirurgo generale statunitense lanciano l’allarme sull’aumento dei problemi di salute mentale tra bambini e adolescenti, Borelli offre consigli ai genitori.

“La cosa peggiore è un bambino che sta lottando da solo e il genitore non ne sa nulla”, dice. “Ci possono essere anni di dolore e dolore che avrebbero potuto essere affrontati prima, ma il bambino semplicemente non si rendeva conto che il genitore era disponibile ad aiutarlo”.

I bambini hanno intrinsecamente paura di violare le aspettative dei loro genitori. Borelli incoraggia i genitori a dire esplicitamente ai loro figli: “Non c’è niente che potresti provare, pensare o fare che mi faccia non amarti. Puoi dirmi qualsiasi cosa”.

Non dare per scontato che i tuoi figli sappiano che sei lì per loro, dice; devono essere ricordati frequentemente: “Sono qui per ascoltare”.

Borelli esorta i genitori a creare spazio nelle loro vite frenetiche per parlare apertamente dei sentimenti, quando nessuno è al telefono.

Quando tuo figlio esprime qualcosa di difficile, dice, rinforza che ha fatto la cosa giusta dicendoti, magari rispondendo: “Sono così felice che tu l’abbia condiviso con me. Non c’è sensazione che sia troppo grande da gestire insieme”.

I genitori possono aiutare i loro figli a superare la maggior parte delle sfide della crescita, ma se sospetti seri  , cerca assistenza professionale. Borelli dice: “I ragazzi più a rischio sono quelli che soffrono in silenzio, i cui genitori non hanno idea di cosa stia succedendo con loro”.

  • 1 adulto su 9 sperimenta regolarmente sentimenti di preoccupazione, nervosismo o ansia.
  • 1 adulto su 5 riceve annualmente 
  • Quasi la metà degli 8,2 milioni di adulti affetti da schizofrenia o disturbo bipolare grave non sono trattati.
  • Il 61% delle persone con disturbi dell’umore afferma che gli altri le trattano in modo diverso dopo aver appreso della loro diagnosi
  • Gli adulti neri e ispanici hanno la metà delle probabilità di ricevere cure di  mentale rispetto agli adulti bianchi.
  • 1 adulto su 13 ha un disturbo da abuso di sostanze.

Categorie:Equilibrio

Con tag:,