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Un esperto di immunologia spiega cosa può insegnare il COVID sulle malattie autoimmuni

Nonostante i suoi effetti disastrosi, COVID-19 offre alcuni doni alla medicina: un esperto di immunologia spiega cosa può insegnarci sulle malattie autoimmuni

Nonostante tutta la miseria che la pandemia ha causato, ha anche aperto un vasto magazzino di conoscenze su questioni mediche oltre il COVID-19. Sebbene sia ancora troppo presto per trarre conclusioni, stanno emergendo prove di collegamenti tra le malattie autoimmuni e il virus che causa COVID-19.

In qualità di ricercatore di bioinformatica con formazione medica ed esperienza nella modellazione del sistema immunitario , trovo questo sviluppo particolarmente eccitante.

Il sistema immunitario è l’arma più potente contro le infezioni. Ma in rare occasioni accade qualcosa di devastante: il sistema immunitario si rivolta contro il proprio corpo, una condizione che i ricercatori chiamano autoimmunità. Ciò può causare una vasta gamma di malattie autoimmuni. Includono l’artrite reumatoide , la sclerosi multipla e il lupus , una malattia infiammatoria in cui il sistema immunitario attacca più tessuti.

I ricercatori stanno ancora cercando di risolvere il mistero di ciò che causa queste malattie, nella speranza di sviluppare terapie per curarle. Il COVID-19 può accelerare questo processo fornendo ai ricercatori nuove informazioni sulle vecchie scoperte sul sistema immunitario.

Dall’autoimmunità al COVID-19

Le molecole chiamate interferoni sono una componente significativa della difesa dell’organismo contro i virus. Queste proteine ??sono particolarmente importanti nelle prime fasi di un’infezione, spesso anticipandola prima che compaiano i sintomi. Le cellule immunitarie producono interferoni, che poi fanno ciò che suggerisce il loro nome: interferiscono letteralmente quando un virus inizia a moltiplicarsi. Almeno è quello che dovrebbero fare.

Ma i rapporti dall’inizio della pandemia hanno mostrato che in alcuni pazienti con COVID-19 grave, un interferone, noto come tipo I, ha mostrato una risposta debole al virus. Alcuni pazienti hanno effettivamente sviluppato anticorpi mirati specificamente agli interferoni di tipo I, eliminando essenzialmente una delle prime linee di difesa del corpo contro la malattia.

I ricercatori avevano scoperto eventi simili decenni prima. Dopo aver introdotto gli interferoni per curare un paziente con cancro nel 1980, i medici hanno scoperto che alcuni degli anticorpi del paziente stavano effettivamente neutralizzando quegli interferoni. E nel 1982, i ricercatori hanno riferito che gli anticorpi avevano disarmato gli interferoni in un paziente con lupus. Gli anticorpi che combattono l’interferone potrebbero spiegare alcuni casi gravi di COVID-19.

Un’altra spiegazione è che, invece di indebolirsi di fronte al COVID-19, gli interferoni montano una difesa più forte del solito, inducendo danni agli organi mentre combattono il virus. I ricercatori stanno studiando la possibilità che, per i pazienti con i casi peggiori, l’interferone di tipo I sia l’arma a doppio taglio tutto o niente di COVID-19: o reso inattivo prima che possa combattere l’infezione, o in qualche modo diventi iperattivo e potenzialmente dannoso per il corpo nelle fasi successive.

Un paio di mani dalla carnagione chiara con nocche estremamente gonfie, l'estremità del mignolo sinistro fortemente angolata sulla nocca superiore e polsini delle maniche azzurri ai polsi.
COVID-19 sta aiutando a far progredire la comprensione delle malattie autoimmuni come l’artrite reumatoide. Gruppo MediaNews/Reading Eagle tramite Getty Images

Una finestra sull’autoimmunità

Durante la pandemia, i medici hanno anche notato che i pazienti con gravi infezioni da COVID-19 hanno sintomi simili ai sintomi di malattie autoimmuni , come infiammazione dei vasi sanguigni, eruzioni cutanee e danni agli organi. A seguito dell’infezione da COVID-19, alcuni pazienti hanno persino sviluppato malattie autoimmuni conclamate, come il diabete di tipo 1, il lupus e l’ artrite psoriasica , una malattia caratterizzata da eruzioni cutanee insieme a articolazioni rigide, gonfie e doloranti.

Alcuni immunologi sospettano che il virus SARS-CoV-2 possa indurre il corpo ad attaccarsi con autoanticorpi o anticorpi che prendono di mira i tessuti del corpo. Questo potrebbe spiegare perché alcune persone che hanno avuto COVID-19 hanno successivamente sviluppato malattie autoimmuni.

Non è la prima volta che i ricercatori suggeriscono una possibile connessione tra virus e malattie autoimmuni. Ad esempio, uno studio del 2019 su pazienti con diabete di tipo 1 ha rilevato che quei pazienti erano portatori anche di diversi virus gastrointestinali.

Gli immunologi stanno ora esaminando più da vicino altri virus e il loro possibile coinvolgimento nelle malattie autoimmuni. Un esempio è il virus di Epstein-Barr , o EBV, che è responsabile della mononucleosi infettiva. Questo virus provoca ingrossamento dei linfonodi, febbre, mal di gola e stanchezza persistente. Gli studi degli ultimi due anni suggeriscono che il virus di Epstein-Barr potrebbe anche svolgere un ruolo nel causare la sclerosi multipla e il lupus .

Quindi, come potrebbe il COVID-19 causare l’autoimmunità? Una teoria è che il virus renda le cellule immunitarie iperattive. Ad esempio, un’analisi computazionale ha identificato una sezione del virus che sembra parte di un pericoloso tipo di batterio dello streptococco . Ciò potrebbe causare una reazione estrema mentre il sistema immunitario si prepara a combattere un nemico particolarmente potente.

Pezzi del virus SARS-CoV-2 possono anche imitare parti di proteine ??umane , come i fattori della coagulazione, che regolano il sanguinamento. In alcune persone, il sistema immunitario risponde inseguendo quei sosia. Le reazioni autoimmuni risultanti potrebbero causare sintomi come coaguli di sangue e danni multiorgano che si verificano nei pazienti con COVID-19.

La visione lunga

La condizione comunemente nota come ” covid-19 lungo ” è caratterizzata da stanchezza persistente, difficoltà di concentrazione, mancanza di respiro e una pletora di altri sintomi . È interessante notare che i sintomi del lungo COVID hanno una forte somiglianza con l’encefalomielite mialgica , o ME. Più comunemente nota come sindrome da stanchezza cronica , la ME è una condizione caratterizzata da estrema stanchezza, dolore, problemi di sonno e mancanza di concentrazione. Il lungo COVID include alcuni degli stessi sintomi.

Uno studio del 2021 ha suggerito che in entrambe le malattie i sintomi potrebbero essere il lavoro di autoanticorpi o anticorpi che attaccano il sistema immunitario . Un altro studio ha trovato autoanticorpi in pazienti con COVID lungo che presentavano sintomi cognitivi , come difficoltà di concentrazione.

Ora sono in corso ulteriori lavori per decifrare ulteriormente la relazione tra malattie autoimmuni e infezioni virali come COVID-19. E i medici stanno ora esaminando nuove terapie per controllare un sistema immunitario iperreattivo .

Negli ultimi due anni, la pandemia ha fornito alla scienza medica una straordinaria quantità di conoscenze, con altre in arrivo.


Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’ articolo originale .La conversazione

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