Equilibrio

Scienza del sonno: perché un buon riposo notturno diventa più difficile con l’età

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È risaputo che dormire bene la notte diventa più difficile con l’avanzare dell’età, ma la biologia alla base del motivo per cui ciò accade è rimasta poco conosciuta.

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Un team di scienziati statunitensi ha ora identificato come i  coinvolti nella regolazione della sonnolenza e della veglia si degradino nel tempo nei topi, il che, secondo loro, apre la strada a farmaci migliori negli esseri umani.

“Più della metà delle persone di età pari o superiore a 65 anni si lamenta della qualità del sonno” , ha detto all’AFP il professore della Stanford University Luis de Lecea, coautore di uno studio sulla scoperta pubblicata giovedì su Science .

La ricerca ha dimostrato che  è collegata a un aumento del rischio di molteplici esiti negativi per la salute, dall’ipertensione agli attacchi di cuore, al diabete, alla depressione e all’accumulo di placca cerebrale legata all’Alzheimer.

L’insonnia viene spesso trattata con una classe di farmaci noti come ipnotici, tra cui l’Ambien, ma questi non funzionano molto bene nella popolazione anziana.

Per il nuovo studio, de Lecea e colleghi hanno deciso di studiare le ipocretine, sostanze chimiche chiave del cervello generate solo da un piccolo gruppo di neuroni nell’ipotalamo del cervello, una regione situata tra gli occhi e le orecchie.

Dei miliardi di neuroni nel cervello, solo circa 50.000 producono ipocretine.

Nel 1998, de Lecea e altri scienziati hanno scoperto che le ipocretine trasmettono segnali che svolgono un ruolo fondamentale nella stabilizzazione della veglia.

Poiché molte specie sperimentano un sonno frammentato mentre invecchiano, si ipotizza che gli stessi meccanismi siano in gioco nei mammiferi e ricerche precedenti avevano dimostrato che la degradazione delle ipocretine porta alla narcolessia negli esseri umani, nei cani e nei topi.

 giovani (da tre a cinque mesi) e vecchi (da 18 a 22 mesi) e ha utilizzato la luce trasportata dalle fibre per stimolare neuroni specifici. Hanno registrato i risultati utilizzando tecniche di imaging.

Quello che hanno scoperto è che i topi più anziani avevano perso circa il 38% di ipocretine rispetto ai topi più giovani.

Hanno anche scoperto che le ipocretine rimaste nei  più anziani erano più eccitabili e facilmente attivabili, rendendo gli animali più inclini al risveglio.

Ciò potrebbe essere dovuto al deterioramento nel tempo dei “canali del potassio”, che sono interruttori biologici di accensione e spegnimento critici per le funzioni di molti tipi di cellule.

“I neuroni tendono ad essere più attivi e si attivano di più, e se si attivano di più, ti svegli più frequentemente”, ha detto de Lecea.

L’identificazione del percorso specifico responsabile della perdita di sonno potrebbe portare a farmaci migliori, hanno affermato Laura Jacobson e Daniel Hoyer, del Florey Institute of Neuroscience and Mental Health australiano, in un articolo di commento correlato.

I trattamenti attuali, come gli ipnotici, “possono indurre disturbi cognitivi e cadute” e le medicine che prendono di mira il canale specifico potrebbero funzionare meglio, hanno affermato.

Questi dovranno essere testati in  ma un farmaco esistente noto come retigabina, che è attualmente utilizzato per trattare l’epilessia e che mira a un percorso simile, potrebbe essere promettente, ha affermato de Lecea.


Ulteriori informazioni: Shi-Bin Li et al, I circuiti di eccitazione ipereccitabili guidano l’instabilità del sonno durante l’invecchiamento, Science (2022). DOI: 10.1126/science.abh3021

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