Sport e movimento

L’esercizio intenso migliora la capacità del corpo di elaborare gli zuccheri nel sangue

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I ricercatori del Duke University Medical Center hanno dimostrato che l’esercizio intensivo a lungo termine può migliorare significativamente la capacità del corpo di controllare i livelli di zucchero nel sangue, aggiungendo ulteriori prove che l’esercizio può prevenire lo sviluppo di diabete o malattie cardiovascolari nei pazienti a rischio.

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Inoltre, riferiscono i ricercatori, questi effetti benefici dell’esercizio sono stati mantenuti un mese dopo la cessazione dell’esercizio. Precedenti studi hanno dimostrato che un singolo esercizio può migliorare il metabolismo del glucosio subito dopo l’esercizio; tuttavia, affermano i ricercatori del Duke, l’effetto a breve termine precedentemente riportato scompare entro 24 ore.

“Ora sembra che ci sia anche un effetto benefico a lungo termine dall’esercizio fisico regolare, molto probabilmente dovuto al fatto che si perde una quantità significativa di grasso”, ha detto il fisiologo dell’esercizio Cris Slentz, Ph.D., autore di uno studio che appare 15 febbraio sulla rivista Clinical Exercise Physiology. “L’esercizio a lungo termine porta alla perdita di grasso nella regione dell’intestino (stomaco), il che è particolarmente benefico poiché si pensa che questo grasso sia direttamente collegato all’aumento del rischio di diabete e malattie cardiache”.

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I ricercatori della Duke volevano vedere come l’esercizio influenzasse il modo in cui il corpo metabolizzava i carboidrati come il glucosio nelle persone che non avevano ancora sviluppato il diabete, ma erano ad alto rischio. Gli studi precedenti non erano solo a breve termine, ma sono stati condotti con atleti d’élite o ben allenati che non sono rappresentativi della popolazione generale. L’attuale studio è il primo del suo genere che utilizza una popolazione di partecipanti “nella vita reale”, hanno affermato i ricercatori.

Per il loro studio, i ricercatori della Duke hanno sottoposto cinque persone in sovrappeso e sedentarie a un regime di esercizio intensivo per nove mesi, seguito da un periodo di “de-allenamento” di un mese. Hanno misurato i livelli ematici di glucosio e insulina prima dell’inizio dell’allenamento, nonché un giorno, cinque giorni e 30 giorni dopo la fine dell’allenamento. Per evitare che questi risultati venissero influenzati da ciò che i pazienti consumavano, i campioni di sangue sono stati prelevati dopo un digiuno di otto ore.

L’insulina, un ormone secreto dal pancreas dopo aver mangiato, è responsabile della regolazione dei livelli di glucosio nel sangue; quantità eccessive di insulina possono, nel tempo, portare alle complicazioni associate al diabete e alle malattie cardiache. “La sensibilità all’insulina, o la sua capacità di stimolare il metabolismo del glucosio, era maggiore dopo nove mesi di esercizio e i livelli di insulina a digiuno erano inferiori”, ha detto Slentz. “Altrettanto importante, 30 giorni dopo l’interruzione dell’esercizio, la sensibilità all’insulina era ancora del 24% superiore ai livelli pre-esercizio, indicando che gli effetti benefici dell’esercizio persistevano”.

Lo studio Duke è stato sostenuto da una sovvenzione del National Institutes of Health (NIH).

“Questi risultati forniscono una forte evidenza che l’allenamento a lungo termine può portare a miglioramenti sia a breve che a lungo termine nel metabolismo dei carboidrati”, ha affermato il cardiologo Dr. William Kraus, membro senior del team di ricerca. “Ciò dimostra il significato clinico dell’esercizio fisico regolare nel prevenire lo sviluppo di insulino-resistenza e intolleranza al glucosio nei pazienti a rischio di diabete e malattie cardiache”.

I pazienti nello studio hanno perso quantità minime di peso (il tessuto adiposo pesa meno del tessuto muscolare), dimostrando che il peso da solo non è necessariamente un buon indicatore del rischio di diabete o malattie cardiache.

Non sorprende, hanno aggiunto i ricercatori, che i cinque pazienti abbiano anche visto notevoli miglioramenti nei livelli di colesterolo nel sangue e nella capacità di esercizio.

Il regime di esercizio è stato diviso in due parti. I primi tre mesi consistevano in quattro sessioni di esercizi a settimana, iniziando con 15 minuti al giorno e aumentando a 60-70 minuti al giorno entro la fine del periodo di tre mesi. Per i restanti sei mesi, i pazienti hanno mantenuto la stessa intensità e durata dell’esercizio. Il programma di esercizi consisteva in una combinazione di cyclette, camminata sul tapis roulant e salire le scale.

“Per queste persone, la quantità di esercizio fisico equivaleva a correre 20 miglia a settimana, quindi stiamo parlando di una grande quantità di allenamento”, ha detto Kraus. “Il nostro obiettivo finale è determinare la quantità di esercizio necessaria a qualcuno per ottenere i massimi effetti benefici sulla salute. Il consiglio prevalente sembra essere semplicemente fare qualcosa, qualsiasi cosa. Penso che possiamo fare di meglio e elaborare linee guida o raccomandazioni sull’esercizio che in realtà si basano su dati concreti. Non abbiamo ancora dati validi su quanto spesso e con quale intensità sia l’ideale per ridurre le possibilità di sviluppare diabete o malattie cardiache”.

Per rispondere a queste domande, Kraus sta ora arruolando pazienti in uno studio supportato da una sovvenzione di 4,3 milioni di dollari dal National Heart Lung and Blood Institute. L’attuale analisi di cinque pazienti è stato il progetto pilota che ha permesso a Kraus di avviare questo studio molto più ampio, che ha già studiato più di 80 pazienti. Si aspetta di aver finito di studiare 160 pazienti entro la fine dell’anno. Altri membri del team erano Carol Torgan, Ph.D., (ora al NIH) e, dalla East Carolina University, Joseph Houmard, Ph.D. e Charles Tanner.