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Il rischio di obesità è del 45% più alto tra gli adolescenti la cui dieta è basata su prodotti alimentari ultra-elaborati

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La scoperta dei ricercatori brasiliani si basava sui dati di 3.587 adolescenti che hanno preso parte al National Health and Nutrition Examination Survey (NHANES) degli Stati Uniti.

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Sulla base dei dati di 3.587 adolescenti di età compresa tra 12 e 19 anni che hanno preso parte al National Health and Nutrition Examination Survey (NHANES) negli Stati Uniti 2011-16, i ricercatori dell’Università di San Paolo (USP) in Brasile hanno calcolato l’impatto del consumo alimenti ultralavorati sul rischio obesità.

Hanno diviso i partecipanti allo studio in tre gruppi in base alla quantità di alimenti ultra-elaborati consumati. Quando hanno confrontato quelli con il livello più alto (64% della dieta totale in peso in media) con quelli con il livello più basso (18,5%), hanno scoperto che i primi avevano il 45% in più di probabilità di essere obesi, il 52% in più di probabilità di avere obesità addominale (eccesso di grasso intorno alla vita) e, cosa più allarmante, il 63% di probabilità in più di avere obesità viscerale (eccesso di grasso su e intorno agli organi addominali, inclusi fegato e intestino), che è strettamente correlata allo sviluppo della pressione alta, malattia coronarica, diabete di tipo 2, dislipidemia (colesterolo alto) e un aumentato rischio di morte.

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I risultati completi dello studio, che è stato sostenuto da FAPESP, sono riportati in un articolo  pubblicato  sul  Journal of the Academy of Nutrition and Dietetics .

FAPESP ha finanziato lo studio attraverso quattro progetti ( 15/14900-9 ,  16/25853-4 ,  18/17972-9  e  19/22278-7 ).

“Ci sono prove scientifiche sostanziali del ruolo negativo degli alimenti ultra-lavorati nella pandemia di obesità. Questo è molto ben consolidato per gli adulti. Per quanto riguarda i giovani, avevamo già riscontrato che il consumo di questi prodotti è elevato, rappresentando circa i due terzi della dieta degli adolescenti negli Stati Uniti, ma la ricerca sull’associazione tra consumo di alimenti ultra-lavorati e risultati sulla salute, compresa l’obesità, era scarsa e incoerente”  , ha detto all’Agência FAPESP Daniela Neri , prima autrice dell’articolo  . Neri è affiliato al Center for Epidemiological Studies in Nutrition and Health (NUPENS) presso la School of Public Health (FSP-USP).

Sfondo

Guidato dal professor  Carlos Augusto Monteiro , il team NUPENS è stato uno dei primi ad associare i cambiamenti nella lavorazione industriale degli alimenti con la pandemia di obesità, iniziata negli Stati Uniti negli anni ’80 e da allora diffusa nella maggior parte degli altri paesi. Sulla base di questa ipotesi, il gruppo ha sviluppato un sistema di classificazione degli alimenti chiamato  NOVA , basato sulla misura in cui i prodotti vengono trasformati industrialmente. Il sistema ha informato le raccomandazioni nell’edizione 2014 delle  Linee guida dietetiche per la popolazione brasiliana, che enfatizzava i benefici di una dieta a base di cibi freschi o minimamente trasformati, ed escludeva con forza gli alimenti ultra-elaborati che andavano da bibite, biscotti ripieni e spaghetti istantanei a snack confezionati e persino un tipo apparentemente innocente di pane integrale ( altro su:  agency.fapesp.br/20905/ ).

“In generale, gli alimenti e le bevande ultra-lavorati contengono additivi chimici progettati per rendere i prodotti più appetibili per i sensi, come coloranti, aromatizzanti, emulsionanti e addensanti. Molti alimenti ultra-elaborati hanno un’elevata densità energetica e contengono una grande quantità di zucchero e grassi, che contribuiscono direttamente all’aumento di peso”, ha affermato Neri. “Ma anche i prodotti ipocalorici come le bevande dietetiche possono favorire lo sviluppo dell’obesità in modi che vanno oltre la composizione nutrizionale, ad esempio interferendo con la segnalazione di sazietà o modificando il microbiota intestinale”.

Metodologia

Lo studio recentemente pubblicato ha utilizzato i dati raccolti da una metodologia nota come richiamo di cibo nelle 24 ore, in cui ai soggetti viene chiesto di segnalare tutti gli alimenti e le bevande consumati nelle 24 ore precedenti, specificando quantità, tempi e luoghi. La maggior parte dei partecipanti inclusi nell’analisi (86%) è stata intervistata due volte su questo argomento, con un intervallo di due settimane tra le interviste.

Sulla base di queste informazioni, gli adolescenti sono stati divisi in tre gruppi: quelli nella cui dieta gli alimenti ultra-lavorati rappresentavano fino al 29% in peso, tra il 29% e il 47%, e il 48% o più.

I ricercatori hanno anche utilizzato dati antropometrici, come peso, altezza e circonferenza della vita. Queste misure sono state valutate rispetto ai grafici di crescita specifici per età e sesso approvati dai Centers for Disease Control (CDC) statunitensi.

“Il rischio totale di obesità è stato stimato sulla base dell’indice di massa corporea, o BMI, che è il peso [ in chili ] diviso per l’altezza al quadrato [ in metri ]”, ha detto Neri. “Abbiamo utilizzato la circonferenza della vita per valutare l’obesità addominale e il diametro addominale sagittale, un parametro meno noto, come indicatore dell’obesità viscerale”.

La misurazione del diametro addominale sagittale, ha spiegato, è un metodo indiretto e non invasivo per stimare la quantità di grasso viscerale: “Il soggetto si sdraia e usiamo un calibro o un sagittometro per misurare la distanza tra la parte superiore della barella e la regione di l’ombelico. Il grasso sottocutaneo più morbido cade ai lati e il grasso viscerale, che è più duro, rimane al suo posto. Questo approccio evita possibili errori di misurazione che potrebbero essere causati da pieghe cutanee nella regione della vita”.

Tutti i dati analizzati nello studio provengono da indagini NHANES condotte tra il 2011 e il 2016. Secondo Neri, i risultati possono essere estrapolati per gli adolescenti brasiliani, che sono anche esposti a cibi ultralavorati fin dalla tenera età, anche se in misura minore rispetto a loro coetanei americani.

“Il Brasile non conduce indagini sull’alimentazione degli adolescenti che raccolgono anche dati antropometrici di persona. Indagini nazionali di questo tipo sono molto costose e richiedono finanziamenti continui. Abbiamo alcuni sondaggi simili, ma sono più semplici”, ha detto Neri.

Un esempio è  Vigitel , un’indagine nazionale annuale condotta dal Ministero della Salute per monitorare il rischio e la protezione delle malattie croniche, che prevede interviste telefoniche a maggiorenni. Gli ultimi dati di questo sondaggio,  pubblicati  nel gennaio 2022 dall’Institute for Health Policy Studies (IEPS), mostrano che il tasso di obesità degli adulti in Brasile è quasi raddoppiato dall’11,8% nel 2006 al 21,5% nel 2020.

L’indagine sulla spesa dei consumatori ( POF ) condotta dall’IBGE, l’ufficio nazionale di statistica, raccoglie dati sulle abitudini alimentari di adolescenti e adulti, ma non sulla loro salute.

Secondo l’ultimo POF, condotto nel 2017-18, più della metà (53,4%) dell’apporto calorico giornaliero medio del brasiliano proviene da alimenti freschi come verdure, frutta, carne e latte o alimenti minimamente trasformati come cereali e farine , il 15,6% da ingredienti trasformati come zucchero, sale e olio d’oliva, l’11,3% da alimenti trasformati come formaggio, pane artigianale e conserve di frutta e verdura e il 19,7% da alimenti ultralavorati. Nel caso degli adolescenti, i dati dell’indagine mostrano che gli alimenti ultra-lavorati rappresentano il 27% dell’apporto calorico e per gli ultrasessantenni la proporzione è del 15,1%.

Confronti

In un altro  studio  condotto da NUPENS, i ricercatori hanno confrontato i dati sulla dieta degli adolescenti brasiliani del POF 2017-18 con dati simili provenienti da Argentina, Australia, Cile, Colombia, Messico, Regno Unito e Stati Uniti.

Gli alimenti ultra-lavorati variavano dal 19% dell’apporto energetico in Colombia e dal 27% in Brasile al 68% nel Regno Unito e al 66% negli Stati Uniti. Nonostante la variabilità in termini proporzionali, l’impatto degli alimenti ultra-lavorati sulla qualità della dieta è stato simile in tutti i gruppi analizzati, secondo Neri.

“Anche in questo studio i soggetti sono stati divisi in gruppi in base al loro consumo di alimenti ultra-lavorati. Abbiamo osservato un deterioramento della qualità della loro dieta con l’aumento della proporzione di alimenti ultra-lavorati, aumentando la densità energetica e il contenuto di zucchero e riducendo il contenuto di fibre. L’effetto negativo è molto simile in tutti i paesi, indipendentemente dalla proporzione di alimenti ultra-lavorati, regione o cultura”, ha affermato.

Sebbene riso e fagioli costituiscano ancora la dieta base per la maggior parte dei brasiliani, ha aggiunto, un  sondaggio  commissionato dal Ministero della Salute nel 2019 ha mostrato che il consumo di alimenti ultra-lavorati è frequente anche tra i minori di cinque anni. Più dell’80% di tutti i bambini di questo gruppo consuma regolarmente questi prodotti.

“I bambini che consumano questi prodotti hanno proporzionalmente meno spazio per consumare prodotti freschi o alimenti minimamente trasformati in un momento in cui si stanno formando abitudini alimentari”, ha affermato Neri. “Essendo esposti a questi alimenti obesogenici, bambini e adolescenti vengono programmati per futuri problemi di salute. È estremamente preoccupante”.

Le sole famiglie non possono essere responsabili del controllo di questa esposizione, che richiede una riforma del sistema alimentare prevalente nel suo insieme. “Dobbiamo andare oltre l’educazione dei consumatori, intraprendendo azioni di politica pubblica su più fronti”, ha affermato Neri. “Sono possibili diverse strategie, come porre restrizioni alla pubblicità, soprattutto quando si rivolge ai bambini, e aumentare la tassazione sui prodotti alimentari ultra-lavorati migliorando allo stesso tempo l’accesso ai prodotti freschi. Un’altra misura di vitale importanza sarebbe quella di richiedere ai produttori di questi prodotti di includere informazioni più chiare sulle etichette per aiutare i consumatori a fare scelte migliori”.

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