Mangiare e bere

Gli esseri umani possiedono un’intelligenza nutrizionale sorprendente

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Una ricerca pionieristica ha gettato nuova luce su ciò che guida le preferenze alimentari di base delle persone, indicando che le nostre scelte potrebbero essere più intelligenti di quanto si pensasse in precedenza e influenzate dai nutrienti specifici, al contrario delle sole calorie di cui abbiamo bisogno.

Lo studio internazionale, guidato dall’Università di Bristol (Regno Unito), si proponeva di riesaminare e testare l’opinione ampiamente condivisa secondo cui gli esseri umani si sono evoluti per favorire cibi densi di energia e le nostre diete sono bilanciate semplicemente mangiando una varietà di cibi diversi. Contrariamente a questa convinzione, i suoi risultati hanno rivelato che le persone sembrano avere una “saggezza nutrizionale”, per cui gli alimenti sono selezionati in parte per soddisfare il nostro bisogno di vitamine e minerali ed evitare carenze nutrizionali.  

L’autore principale Jeff Brunstrom, professore di psicologia sperimentale, ha dichiarato: “I risultati dei nostri studi sono estremamente significativi e piuttosto sorprendenti. Per la prima volta in quasi un secolo, abbiamo dimostrato che gli esseri umani sono più sofisticati nelle loro scelte alimentari e sembrano selezionare in base a micronutrienti specifici piuttosto che semplicemente mangiare tutto e ottenere ciò di cui hanno bisogno per impostazione predefinita”.

L’articolo, pubblicato sulla rivista  Appetite , dà nuovo peso all’audace ricerca condotta negli anni ’30 da una pediatra americana, la dott.ssa Clara Davis, che mise un gruppo di 15 bambini a dieta che consentisse loro di “autoselezionarsi”, in altre parole mangiano quello che vogliono, da 33 diversi prodotti alimentari. Sebbene nessun bambino abbia mangiato la stessa combinazione di cibi, tutti hanno raggiunto e mantenuto un buono stato di salute, che è stato preso come prova di “saggezza nutrizionale”.

I suoi risultati sono stati successivamente esaminati e criticati, ma non è stato possibile replicare la ricerca di Davis perché questa forma di sperimentazione sui bambini sarebbe oggi considerata immorale. Di conseguenza, è passato quasi un secolo da quando uno scienziato ha tentato di trovare prove della saggezza nutrizionale negli esseri umani, una facoltà che è stata trovata anche in altri animali, come pecore e roditori.

Per superare queste barriere, il team del professor Brunstrom ha sviluppato una nuova tecnica che prevedeva la misurazione delle preferenze mostrando alle persone immagini di diversi abbinamenti di frutta e verdura in modo che le loro scelte potessero essere analizzate senza mettere a rischio la loro salute o il loro benessere.

In totale 128 adulti hanno partecipato a due esperimenti. Il primo studio ha mostrato che le persone preferiscono determinate combinazioni di alimenti più di altre. Ad esempio, mele e banane potrebbero essere scelte leggermente più spesso di mele e more. Sorprendentemente, queste preferenze sembrano essere previste dalla quantità di micronutrienti in una coppia e se la loro combinazione fornisce un equilibrio di diversi micronutrienti. A conferma di ciò, hanno condotto un secondo esperimento con cibi diversi e hanno escluso altre spiegazioni. 

Per completare e verificare questi risultati,   sono state studiate le combinazioni di pasti del mondo reale come riportato nel National Diet and Nutrition Survey del Regno Unito. Allo stesso modo, questi dati hanno dimostrato che le persone combinano i pasti in un modo che aumenta l’esposizione ai micronutrienti nella loro dieta. In particolare, i componenti dei pasti popolari nel Regno Unito, ad esempio “fish and chips” o “curry and rice”, sembrano offrire una gamma più ampia di micronutrienti rispetto alle combinazioni di pasti generate casualmente, come “chips and curry”.  

Lo studio è anche degno di nota in quanto presenta una collaborazione insolita. Il coautore del professor Brunstrom  è Mark Schatzker, giornalista e autore, che è anche lo scrittore residente presso il Modern Diet and Physiology Research Center, affiliato alla Yale University. Nel 2018, i due si sono incontrati in Florida all’incontro annuale della Society for the Study of Ingestive Behaviour, dove Schatzker ha tenuto un discorso sul suo libro, The Dorito Effect, che esamina come è cambiato il sapore degli alimenti integrali e degli alimenti trasformati, e le implicazioni per la salute e il benessere. 

È interessante notare che la ricerca del professor Brunstrom e Mark Schatzker è nata da un disaccordo.

Il professor Brunstrom ha spiegato: “Ho visto Mark tenere un discorso affascinante che ha messo in discussione l’opinione diffusa tra gli scienziati della nutrizione comportamentale secondo cui gli esseri umani cercano davvero calorie solo nel cibo. Ha fatto notare, ad esempio, che il buon vino, le spezie rare e i funghi selvatici sono molto ricercati ma sono una povera fonte di calorie.

“È stato tutto molto intrigante, quindi sono andato a vederlo alla fine e in pratica gli ho detto: ‘Bellissimo discorso, ma penso che probabilmente ti sbagli. Vuoi provarlo?’ Questo ha segnato l’inizio di questo meraviglioso viaggio, che alla fine suggerisce che mi sbagliavo. Lungi dall’essere un generalista un po’ ingenuo, come si credeva in precedenza, gli esseri umani sembrano possedere un’intelligenza perspicace quando si tratta di selezionare una dieta nutriente”.

Mark Schatzker ha aggiunto: “La ricerca solleva questioni importanti, soprattutto nel moderno ambiente alimentare. Ad esempio, la nostra fissazione culturale con le diete alla moda, che limitano o vietano il consumo di determinati tipi di alimenti, interrompe o disturba questa “intelligenza” alimentare in modi che non comprendiamo?”

“Gli studi hanno dimostrato che gli animali usano il sapore come guida per le vitamine e i minerali di cui hanno bisogno. Se il sapore svolge un ruolo simile per gli esseri umani, allora potremmo impregnare cibi spazzatura come patatine e bevande gassate con una falsa “lucentezza” nutritiva aggiungendo loro aromi. In altre parole, l’industria alimentare potrebbe rivolgere la nostra saggezza nutrizionale contro di noi, facendoci mangiare cibi che normalmente eviteremmo e contribuendo così all’epidemia di obesità”.

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