Benessere

Cosa sono le malattie autoimmuni e cosa si può fare per alleviarle

Se sei celiaco, consumare inavvertitamente anche una sola briciola di pane può portare a disturbi gastrointestinali per settimane o mesi. Per coloro che soffrono di lupus, una riacutizzazione può danneggiare i reni o anche peggio. Le persone con artrite reumatoide soffrono di dolori articolari debilitanti.

Sono disturbi molto diversi, ma hanno tutti una cosa in comune: sono malattie autoimmuni, condizioni che si verificano quando il sistema immunitario del corpo attacca non agenti patogeni esterni ma il corpo stesso.

Sempre più spesso, i ricercatori stanno scoprendo altre malattie che hanno una causa principale nella funzione autoimmune. Secondo il National Institute of Environmental Health Sciences, circa 24 milioni di americani sono affetti da più di 80 malattie autoimmuni e sembra che a più persone vengano diagnosticate rispetto a prima.

Normalmente, quando i nostri corpi devono affrontare agenti patogeni, come batteri o virus, il nostro sistema immunitario si attiva per proteggerci da questi invasori. Ma a volte i nostri sistemi immunitari confondono parti dei nostri tessuti e organi come invasori estranei e li attaccano invece. La risposta infiammatoria che può mettere fuori combattimento un batterio invasore finisce per danneggiare la nostra stessa salute.

Pilar Alcaide, professore di Kenneth e JoAnn G. Wellner presso la Tufts University School of Medicine, è un immunologo, che si concentra su come il sistema immunitario influisce sulla salute cardiovascolare. Ha anche una comprensione personale di questi tipi di malattie. Quando aveva circa 6 anni, le fu diagnosticata la psoriasi, una malattia autoimmune. Era insolito per una giovane sperimentare il tipo di psoriasi grave che le era stato diagnosticato e un promemoria del fatto che queste malattie colpiscono tutti i tipi di persone.

Alcaide spiega di più sulle malattie autoimmuni, cosa le causa, chi le prende di più e cosa si può fare al riguardo.

Gli scienziati sanno perché si verifica questa risposta autoimmune?

Ci sono molti diversi tipi di malattie autoimmuni. Un classico è quando c’è una mutazione su un gene, come quella che causa il diabete di tipo 1. Le persone che hanno quella mutazione, il loro pancreas viene attaccato dal sistema immunitario, con il risultato che la produzione di insulina si interrompe.

Tipicamente le malattie autoimmuni determinate da un solo gene si sviluppano dalla nascita o dalla giovane età. Ma per molte altre malattie autoimmuni, la genetica è solo una parte della causa. Ad esempio, da bambino ho avuto una grave psoriasi, ma la maggior parte delle persone ha forme lievi, moderate o gravi della malattia più avanti nella vita, quindi si pensa che l’ambiente abbia un ruolo importante nel suo sviluppo.

In molti casi, le malattie autoimmuni si sviluppano con l’età nel tempo, il che significa che spesso è una combinazione di genetica, ambiente e stress fisiologico e mentale. Ci sono molte ricerche che dimostrano che il livello di stress gioca un ruolo importante: l’ambiente e lo stress.

Molte di queste malattie autoimmuni hanno riacutizzazioni, quando il tuo sistema immunitario, per qualsiasi motivo, sta rispondendo in modo più aggressivo del normale.

Come funziona normalmente il sistema immunitario?

Dì che un virus o un agente patogeno ti colpisce. Il tuo corpo si rende conto che c’è un agente patogeno e il sistema immunitario inizia a rilasciare proteine ????chiamate citochine . Alcune di queste citochine indurranno la febbre, il che è positivo: molti virus muoiono alle alte temperature. La febbre dice anche al tuo corpo che non puoi combattere l’infezione senza un altro aiuto interno.

Quindi altre cellule chiamate linfociti vengono ad aiutare a uccidere l’infezione. I linfociti pro-infiammatori sono specializzati e in genere vanno dove si trovava il fattore scatenante .

Ma poi il tuo corpo ha bisogno di disattivare la risposta. Quando i linfociti pro-infiammatori hanno fatto il loro lavoro, i linfociti antinfiammatori arrivano e sopprimono la risposta.

Cosa succede quando va in tilt in una risposta autoimmune?

La prima barriera di protezione per noi stessi, i nostri tessuti e organi, è ciò che chiamiamo tolleranza immunitaria. È allora che le cellule antinfiammatorie riconoscono, dicono: “Questa è una proteina della pelle. Va bene. Non è necessario che tu risponda a questo”. Questa è l’omeostasi: il corpo in equilibrio.

Ma in alcuni casi, una mutazione genetica fa apparire una proteina molto simile a qualcosa che fa parte di noi, ma non del tutto. Quindi le cellule infiammatorie lo riconoscono come una cosa estranea, come se fosse un agente patogeno, e iniziano l’infiammazione.

Se sei stato infettato da qualcosa, hai bisogno di un’infiammazione e quando elimini quell’infezione, hai bisogno di antinfiammatori. Con le malattie dell’autoimmunità, se si salta questa fase di tolleranza, si sviluppa un’infiammazione.

La pelle, ad esempio, interagisce strettamente con i nervi ed entrambi producono sostanze che agiscono sui reciproci recettori. Ad esempio, i neuropeptidi possono alterare le cellule immunitarie della pelle che producono citochine e innescano una risposta infiammatoria.

Puoi parlare di alcuni dei fattori ambientali che i ricercatori hanno trovato?

La maggior parte della ricerca che è stata fatta riguarda le tossine ambientali che provengono dal fumo o dall’inquinamento atmosferico nelle grandi città. Quelle tossine si scindono in piccole molecole e alcune cellule immunitarie hanno recettori per quelle piccole molecole.

Ciò innesca l’attività di queste cellule immunitarie, che rilasciano citochine che inducono l’infiammazione ovunque si trovino. Anche la nutrizione è fondamentale: alcuni alimenti inducono infiammazioni, mentre altri cibi sani no.

Perché la risposta autoimmune si verifica in alcune persone rispetto ad altre?

Ci sono molti fattori di rischio. Uno è la genetica. Puoi avere una mutazione genetica che innesca una risposta.

Potresti anche avere mutazioni nascoste o fattori nascosti che normalmente sono silenziosi: non ti rendi conto che c’è questa battaglia costante di anti-o pro-infiammazione dentro di te, perché è nascosta.

Ma poi succede qualcosa, come un fattore scatenante ambientale, come un idrocarburo, il componente principale del petrolio e del gas naturale, per esempio, che attiva i recettori espressi dalle cellule immunitarie. Quindi diventeranno pro-infiammatori e quindi avrai l’autoimmunità.

Un altro fattore scatenante coinvolge il microbiota, i microrganismi nel nostro intestino. Il tuo intestino è il serbatoio delle cellule immunitarie: hai tonnellate di batteri nel tuo intestino e le tue cellule immunitarie vivono con loro. Sono i cosiddetti batteri buoni.

Ma poi mangi qualcosa che in qualche modo lo interrompe e, all’improvviso, le tue cellule immunitarie iniziano a riconoscere i batteri come estranei. Ciò accade, ad esempio, nel morbo di Crohn e nella colite ulcerosa, anche se queste malattie non sono innescate esclusivamente in questo modo.

L’incidenza delle malattie autoimmuni è in aumento? E se è così, è perché le persone lo stanno riconoscendo di più, o è perché c’è di più in generale?

È dura. Le malattie autoimmuni sono sempre state diagnosticate, ma forse ora c’è più diagnosi, forse perché più persone vanno più spesso dal medico.

Ma è chiaro che gli stili di vita sono cambiati – lavorare sodo, non prendersi tempo per se stessi, più stress, fast food malsano, più inquinamento – che sicuramente non aiuta. E l’ambiente presenta più fattori scatenanti.

Le donne contraggono le malattie autoimmuni più degli uomini?

Sì, con poche eccezioni. In genere, più donne che uomini contraggono malattie autoimmuni. Ma quando gli uomini lo ottengono, è molto più grave che per le donne.

Questo è vero, ad esempio, con il lupus, che le donne hanno 10 volte più probabilità di ammalarsi rispetto agli uomini. Il lupus è una malattia autoimmune molto complessa e un esempio di quella influenzata da diversi fattori genetici e ambientali. Hai una varietà di risposte immunitarie in corso, incluso il danno a molti organi. Inizia nella pelle, ma poi può arrivare ai reni. È enorme.

Ma quando un uomo lo prende, è molto più grave, con danni ai reni, soprattutto uomini afroamericani. Hanno la prognosi peggiore di tutti con il lupus.

Quali sono i trattamenti per le malattie autoimmuni?

Poiché questa è una condizione pro-infiammatoria, le persone cercano di smorzare l’infiammazione con gli steroidi . Il metotrexato era un esempio, e la ciclosporina e molti altri farmaci, sono farmaci antinfiammatori ampi.

Il problema è che non puoi prenderli per sempre, perché sopprimi tutto. Quindi, potresti usarli in caso di razzi. Ma con i corticosteroidi topici o sistemici, nel momento in cui smetti di prenderli, l’infiammazione si ripresenta.

Nell’ultimo decennio circa, quando i ricercatori hanno iniziato a comprendere i ruoli individuali di specifici sottogruppi di cellule immunitarie e le citochine che producono, è diventato molto chiaro che nella maggior parte delle malattie autoimmuni, i primi attori superinfiammatori sono cellule specifiche e hanno sviluppato anticorpi bloccanti verso quelli.

Ora quelli sono molto comunemente usati. Si chiamano biologici, perché a differenza degli immunosoppressori globali, riconoscono le citochine prodotte dal nostro stesso corpo.

I prodotti biologici utilizzati nel trattamento delle malattie autoimmuni hanno degli aspetti negativi?

Si lo fanno. Uno è che a causa della loro natura immunosoppressiva, a volte quando li prendi per troppo tempo, si formano dei linfomi – cancro dei linfonodi – perché il tessuto linfoide è il punto in cui le cellule immunitarie si dividono. Hanno anche altri effetti collaterali come un maggiore rischio di infezioni.

Penso che lo sviluppo dei prodotti biologici sia stata una delle più grandi scoperte in medicina, perché c’erano persone, specialmente con l’artrite e l’artrite psoriasica, che non potevano davvero vivere una vita normale fino a quando questi trattamenti non fossero disponibili.

Il gold standard sarebbe trovare qualcosa che sia più specifico del tessuto, che non smorzi l’infiammazione a livello sistemico. Ma per alcune malattie autoimmuni, è necessario smorzarlo anche a livello sistemico.

Ci sono altri trattamenti?

Sì. Per i disturbi della pelle, la fototerapia è qualcosa che funziona molto bene. Una certa lunghezza d’onda della luce, che imita quella del sole, sopprime l’infiammazione. Questo è un trattamento molto non invasivo che sopprime l’infiammazione della pelle.

La fototerapia con luce naturale o artificiale viene utilizzata nella vitiligine, che è una malattia autoimmune in cui le persone subiscono la depigmentazione della pelle. Funziona molto bene anche in alcuni tipi di psoriasi.

I ricercatori stanno anche cercando di sviluppare un vaccino per la psoriasi. Ero in un processo quando ero un bambino, ma sfortunatamente non ha funzionato: gli immunologi devono fare più comprensione del lavoro dei fattori dell’autoimmunità.

Le malattie autoimmuni sono più comuni nei paesi a reddito più alto rispetto ai paesi più poveri?

È difficile da dire, perché a molte persone nei paesi poveri non viene diagnosticata. Alcune malattie autoimmuni sono legate all’etnia. Ad esempio, le malattie autoimmuni della pelle come la vitiligine e la psoriasi sono prevalenti in Medio Oriente. Alcune malattie autoimmuni non sono così facili da diagnosticare, ma nella pelle è così facile da vedere.

Questa è la differenza rispetto a qualcosa come il morbo di Crohn: molte persone nei paesi più poveri non sanno di averlo, perché anche se il loro stomaco fa male o sanguinano, potrebbero pensare che sia un parassita.

Penso che alcune malattie autoimmuni siano sicuramente più diagnosticate negli Stati Uniti. Ciò potrebbe avere a che fare anche con lo stile di vita, ma anche per la capacità di diagnosticarlo.

Le malattie autoimmuni sono più difficili da diagnosticare rispetto ad altre malattie?

Penso che siano difficili da diagnosticare perché se è sistemico, ci sono molte relazioni incrociate tra quella e altre malattie.

Quindi, diciamo che sviluppi un’eruzione cutanea e non pensi che sia autoimmunità. Ma poi l’eruzione cutanea è sul tuo viso e si diffonde. Se hai anche molto dolore ai reni, potrebbe essere il lupus.

E ci sono persone che si presentano con più di una malattia autoimmune. Le persone con psoriasi sviluppano molto spesso l’artrite reumatoide. E le persone con il morbo di Crohn spesso sviluppano anche questo.

L’artrite reumatoide è una delle malattie autoimmuni più diffuse . È diverso dall’artrosi, che è innescata da stress meccanico nelle articolazioni. Le persone che hanno la psoriasi alle articolazioni spesso sviluppano l’artrite psoriasica, proprio come l’artrite reumatoide.

Ci sono così tante diverse malattie autoimmuni, più di quanto probabilmente si pensi.

Ecco perché è fondamentale imparare il più possibile sul sistema immunitario, su come funziona in condizioni normali e su come reagisce a diversi insulti, così possiamo studiare come modularlo, smorzando o potenziando la sua risposta quando necessario per trattare l’autoimmunità .

La maggior parte delle malattie che uccidono la maggior parte delle persone sono in qualche modo legate al sistema immunitario, quindi la comprensione dell’immunità aiuterà a prevenire e curare non solo l’autoimmunità ma anche altre malattie infiammatorie croniche.

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