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Nuovi scenari in medicina

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Gli scienziati fanno rivivere cellule e organi nei maiali morti

Gli scienziati hanno annunciato mercoledì di aver ripristinato il flusso sanguigno e la funzione cellulare in tutti i corpi dei maiali morti da un’ora, in una svolta che gli esperti affermano potrebbe significare che dobbiamo aggiornare la definizione di morte stessa.

La scoperta ha sollevato speranze per una serie di futuri usi medici negli esseri umani, il più immediato è che potrebbe aiutare gli organi a durare più a lungo, salvando potenzialmente la vita di migliaia di persone in tutto il mondo che necessitano di trapianti.

Tuttavia, potrebbe anche stimolare il dibattito sull’etica di tali procedure, in particolare dopo che alcuni dei maiali apparentemente morti hanno spaventato gli scienziati facendo movimenti improvvisi della testa durante l’esperimento.

Il team con sede negli Stati Uniti ha sbalordito la comunità scientifica nel 2019 riuscendo a ripristinare la funzione cellulare nel cervello dei maiali poche ore dopo che erano stati decapitati.

Per l’ultima ricerca, pubblicata sulla rivista Nature , il team ha cercato di espandere questa tecnica a tutto il corpo.

Hanno indotto un infarto nei maiali anestetizzati, che ha impedito al sangue di fluire attraverso i corpi.

Questo priva le cellule del corpo di ossigeno e, senza ossigeno, le cellule dei mammiferi muoiono.

I maiali rimasero poi morti per un’ora.

“La scomparsa delle cellule può essere fermata”

Gli scienziati hanno quindi pompato nei corpi un liquido contenente il sangue dei maiali, oltre a una forma sintetica di emoglobina, la proteina che trasporta l’ossigeno nei globuli rossi, e farmaci che proteggono le cellule e prevengono la formazione di coaguli di sangue.

Il sangue ha ripreso a circolare e molte cellule hanno iniziato a funzionare anche in organi vitali come cuore, fegato e reni, per le successive sei ore dell’esperimento.

“Queste cellule funzionavano ore dopo che non avrebbero dovuto essere, ciò che questo ci dice è che la morte delle cellule può essere fermata”, ha detto ai giornalisti Nenad Sestan, autore senior dello studio e ricercatore presso l’Università di Yale.

Il co-autore principale David Andrijevic, anche lui di Yale, ha detto all’AFP che il team spera che la tecnica, chiamata OrganEx, “può essere utilizzata per salvare gli organi”.

OrganEx potrebbe anche rendere possibili nuove forme di chirurgia in quanto crea “più spazio di manovra medico nei casi senza circolazione per riparare le cose”, ha affermato Anders Sandberg del Future of Humanity Institute dell’Università di Oxford.

La tecnica potrebbe potenzialmente essere utilizzata anche per rianimare le persone. Tuttavia, ciò potrebbe aumentare il rischio di riportare i pazienti a un punto in cui non sono in grado di vivere senza supporto vitale, intrappolati in quello che viene chiamato il “ponte verso il nulla”, ha detto Brendan Parent, bioeticista presso la NYU Grossman School of Medicine, in un commento collegato in Nature.

La morte potrebbe essere curabile?

Sam Parnia della NYU Grossman School of Medicine ha affermato che si trattava di “uno studio davvero straordinario e incredibilmente significativo”.

Ha mostrato che la morte non era in bianco e nero, ma piuttosto un ” processo biologico che rimane curabile e reversibile per ore dopo che si è verificato”, ha detto.

Benjamin Curtis, un filosofo concentrato sull’etica presso la Nottingham Trent University nel Regno Unito, ha affermato che la definizione di morte potrebbe aver bisogno di essere aggiornata perché si basa sul concetto di irreversibilità.

“Questa ricerca mostra che molti processi che pensavamo fossero irreversibili non sono in realtà irreversibili, e quindi sull’attuale definizione medica di morte una persona potrebbe non essere veramente morta fino a poche ore dopo che le sue funzioni corporee si sono fermate”, ha detto all’AFP.

“In effetti, potrebbero esserci corpi che giacciono negli obitori in questo momento che non sono ancora ‘morti’, se prendiamo come valida la definizione attuale”.

Durante l’esperimento, praticamente tutti i maiali OrganEx hanno fatto movimenti potenti con la testa e il collo, ha detto Stephen Latham, un eticologo di Yale e coautore dello studio.

“È stato piuttosto sorprendente per le persone nella stanza”, ha detto ai giornalisti.

Ha sottolineato che, sebbene non si sappia cosa abbia causato il movimento, in nessun momento è stata registrata alcuna attività elettrica nel cervello dei maiali, dimostrando che non hanno mai ripreso conoscenza dopo la morte.

Mentre c’era un “piccolo scoppio” sulla macchina EEG che misurava l’attività cerebrale al momento del movimento, Latham ha detto che probabilmente era causato dallo spostamento della testa che ha influenzato la registrazione.

Tuttavia, Curtis ha affermato che il movimento è una “grande preoccupazione” perché recenti ricerche neuroscientifiche hanno suggerito che “l’esperienza cosciente può continuare anche quando l’attività elettrica nel cervello non può essere misurata”.

“Quindi è possibile che questa tecnica abbia effettivamente causato sofferenza ai maiali soggetti e avrebbe causato sofferenza agli esseri umani se fosse stata utilizzata su di loro”, ha aggiunto, chiedendo ulteriori ricerche.


Ulteriori informazioni: Nenad Sestan, Recupero cellulare dopo un’ischemia calda prolungata di tutto il corpo, Natura (2022). DOI: 10.1038/s41586-022-05016-1 . www.nature.com/articles/s41586-022-05016-1

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