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Premio Leibniz per Claudia Höbartner

È come un regalo di Natale molto grande e anticipato di cui la chimica di Würzburg Claudia Höbartner può essere felice: il professore riceverà uno dei prestigiosi premi Gottfried Wilhelm Leibniz della Fondazione tedesca per la ricerca (Deutsche Forschungsgemeinschaft, DFG), combinato con un premio in denaro di 2,5 milioni euro. Il DFG ha fatto l’annuncio oggi.

“Questa è una grande sorpresa che non mi sarei mai aspettato. Sono molto felice che la ricerca del nostro team riceva questo prestigioso riconoscimento”, afferma il capo della Cattedra di Chimica Organica I presso la Julius-Maximilians-Universität Würzburg (JMU) in Baviera, Germania.

La ricerca all’interfaccia tra chimica e biologia

Con i premi Leibniz, il DFG mira a migliorare le condizioni di lavoro di scienziati eccezionali. Claudia Höbartner (44) investirà il premio in denaro in ulteriori ricerche sulle biomolecole DNA e RNA – lei e il suo team sono leader in questo campo all’interfaccia tra chimica e biologia. Il loro lavoro può fornire spunti che possono essere utilizzati, ad esempio, per combattere le malattie infettive.

Un esempio: insieme ai colleghi del Max Planck Institute for Multidisciplinary Sciences di Göttingen, il ricercatore della JMU ha decifrato come gli agenti antivirali Remdesivir e Molnupiravir interferiscono con la riproduzione del virus SARS-CoV-2. Questa conoscenza può anche essere preziosa per lo sviluppo di farmaci contro altri agenti patogeni virali.

Funzioni catalitiche degli acidi nucleici

La ricerca di Claudia Höbartner si concentra sulle funzioni catalitiche degli acidi nucleici DNA e RNA. Le due biomolecole non possono solo immagazzinare, trasportare e regolare le informazioni genetiche. Sono anche in grado di mediare il corso di reazioni biochimiche come gli enzimi. Tali enzimi RNA sono chiamati ribozimi e possono essere trovati in laboratorio dall’evoluzione artificiale.

Il professore ha fatto scoperte rivoluzionarie in questo campo. Höbartner e il suo team hanno sviluppato il primo enzima RNA che apporta una modifica molto specifica a un’altra molecola di RNA e recentemente hanno anche scoperto il meccanismo chimico di questa nuova reazione. Inoltre, insieme ai colleghi di Gottinga, ha chiarito per la prima volta la struttura spaziale di un enzima del DNA fino al dettaglio atomico. Questo lavoro ha dimostrato che anche il DNA si ripiega in complesse forme tridimensionali per essere cataliticamente attivo, proprio come fanno gli enzimi proteici.

La ricerca di successo attira i giovani

Con un lavoro così all’avanguardia, Claudia Höbartner ha avuto un’influenza decisiva sul suo campo di ricerca. Ha trovato nuovi approcci per modificare specificamente gli acidi nucleici e ha sviluppato metodi innovativi per studiare DNA e RNA enzimaticamente attivi.

La sua ricerca di successo attira molti giovani a Würzburg: il gruppo di Höbartner ospita attualmente scienziati di otto nazioni. Il professore ha già pubblicato più di 80 articoli su importanti riviste di chimica, ma anche su importanti riviste interdisciplinari come quelle del gruppo Nature . Il premio in denaro Leibniz dovrebbe dare a questa storia di successo un ulteriore impulso.

Carriera del vincitore del Premio Leibniz

Claudia Höbartner, nata nel 1977 a Krems in Austria, ha studiato Chimica Tecnica all’Università di Tecnologia di Vienna. Ha completato la sua tesi di laurea in Svizzera presso l’ETH di Zurigo, dopodiché è andata all’Università di Innsbruck per fare il dottorato. Nel 2005 si è trasferita presso l’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign (USA) come postdoc.

Höbartner è arrivata in Germania nel 2008: ha assunto la guida di un gruppo di ricerca presso il Max Planck Institute for Biophysical Chemistry di Göttingen. Ha anche lavorato come professore di chimica all’università per due anni. Da Göttingen, si è trasferita alla JMU nel luglio 2017 come capo della Cattedra di Chimica Organica I.

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