Benessere

PFAS: non puoi annusare, vedere o assaggiare queste sostanze chimiche, ma sono ovunque e sono altamente tossiche per l’uomo

Gli esseri umani percepiscono il rischio in gran parte in base a ciò che possiamo vedere, annusare e gustare. Quei sensi ci servono bene quando ci sono pericoli percettibili per la nostra salute e per l’ambiente.

Possiamo vedere e annusare le acque reflue grezze e come tali sono ampiamente percepite come un rischio per la salute umana e ambientale. La crescente preoccupazione degli scienziati sulla presenza di batteri resistenti agli antibiotici nelle acque reflue ne ha confermato l’effettivo rischio. L’Agenzia per l’ambiente riferisce inoltre che l’inquinamento da scarichi di acque reflue è una delle principali cause della scarsa qualità dei fiumi in Inghilterra.

Ma ci sono gravi minacce chimiche, chiamate sostanze perfluoroalchiliche e polifluoroalchiliche (PFAS), che non possiamo percepire perché sono incolori e inodori. Ora presenti nella nostra acqua potabile e negli ecosistemi naturali, l’esposizione ad alto livello a queste sostanze chimiche tossiche può provocare una serie di effetti negativi sulla salute degli esseri umani e della fauna selvatica . Questi includono un aumento del rischio di alcuni tipi di cancro, malattie renali, colesterolo, interruzioni della riproduzione e dello sviluppo e una ridotta risposta al vaccino.

Gli esseri umani non possono vedere, annusare o assaggiare i PFAS nella nostra acqua. Eppure sono una seria minaccia globale . Il rischio effettivo di PFAS è alto, ma nella mia esperienza di scienziato che lavora sull’inquinamento ambientale, molte persone non ne sono consapevoli .

Cosa sono i PFAS?

Sviluppati per la prima volta negli anni ’40, i PFAS sono un grande gruppo di oltre 4.000 sostanze chimiche sintetiche. Comunemente conosciuti come “forever chemicals”, le loro proprietà li rendono idrorepellenti e oleorepellenti e altamente resistenti alla decomposizione chimica e termica.

Sono quindi ingredienti di vari prodotti di uso quotidiano e come tali sono tutti intorno a noi. Padelle antiaderenti, giacche antipioggia impermeabili, divani e tappeti ignifughi, imballaggi per alimenti , trucchi e innumerevoli altri oggetti contengono tutti questi prodotti chimici.

Ma i PFAS possono persistere nell’ambiente per centinaia o migliaia di anni. La ricerca stima che occorrono in media più di 1.000 anni perché la concentrazione chimica di alcuni PFAS si riduca del 50% nel suolo.

Esposizione PFAS

A causa della loro persistenza, i PFAS si sono costantemente accumulati nelle fonti di acqua potabile e negli oceani di tutto il mondo. Ciò può accadere quando l’acqua contaminata fuoriesce dalle discariche nelle acque sotterranee. I PFAS negli articoli per la casa possono anche essere lavati nei fiumi e negli oceani attraverso i sistemi fognari.

Un camion della spazzatura che scarica rifiuti su una discarica.

Nel 2019, almeno un PFAS è stato rilevato nel 60% dei pozzi sotterranei pubblici e nel 20% dei pozzi sotterranei privati ??utilizzati come fonti di acqua potabile negli Stati Uniti orientali . E in Inghilterra, l’ Agenzia per l’ambiente ha analizzato 470 siti di acqua dolce tra il 2014 e il 2019 e ha riscontrato una contaminazione da PFAS nel 97% di essi.

I contaminanti dell’acqua dolce si accumulano quindi nelle piante e negli animali, dove possono essere trasferiti agli esseri umani tramite ingestione.

Nella città di Charleston, nella Carolina del Sud, gli scienziati hanno registratoconcentrazioni di 11 PFAS in sei specie di pesci. I livelli della sostanza chimica più abbondante registrata in ciascuna specie, il perfluorottano sulfonato, hanno superato le linee guida per la protezione della fauna selvatica nell’83% dei pesci interi esaminati. Il consumo di pesce selvatico rappresenta quindi un serio problema sanitario per la popolazione locale.

Qui per restare

È probabile che la maggior parte delle persone nel mondo sia stata esposta al PFAS. Nel 2012, si stimava che oltre il 97% degli americani avesse livelli rilevabili di PFAS nel sangue, ad esempio.

Ma, a differenza della maggior parte degli altri inquinanti chimici, i PFAS sono in grado di circolare continuamente nei processi idrologici e diffondersi nell’atmosfera. Gli scienziati, ad esempio, hanno registrato concentrazioni di PFAS nell’acqua piovana quasi ovunque sulla Terra. Ciò significa che la contaminazione può essere in gran parte irreversibile.

Distribuiti dal ciclo dell’acqua, i PFAS hanno potuto contaminare angoli remoti del pianeta e avere un impatto negativo sulla sua fauna selvatica. In Antartide, gli accumuli di un tipo di PFAS – acido perfluorobutanoico – nella neve sono aumentati di oltre 200 volte tra il 1957 e il 2015.

I ricercatori hanno anche trovato alte concentrazioni di PFAS nelle alghe artiche. Le alghe sono un’importante fonte di cibo per lo zooplancton, con la loro contaminazione che si alimenta verso l’alto attraverso la catena alimentare fino a pesci e gamberetti, quindi alle foche e infine ai predatori dell’apice come gli orsi polari. Uno studio sugli orsi polari della Groenlandia orientale ha rivelato che la contaminazione da PFAS può interrompere il sistema ormonale di un orso polare , il che può avere un impatto negativo sulla riproduzione.

Due cuccioli di orso polare che mangiano un pesce.

Per molte persone, è improbabile che gli attuali livelli di esposizione al PFAS siano abbastanza alti da giustificare serie preoccupazioni. Ma è probabile che l’esposizione in alcune professioni , tra cui la lotta agli incendi e la produzione e la lavorazione di sostanze chimiche, sia molto più elevata. Così come il rischio per le persone la cui acqua potabile o fonti di cibo sono state contaminate.

La scienza, e persino Hollywood , ci hanno avvertito della minaccia chimica globale rappresentata dai PFAS. Eppure molti di noi non li percepiscono come una minaccia.

Ciò può essere dovuto al fatto che i PFAS sono una minaccia “invisibile” e non così evidente come le acque reflue o l’inquinamento da plastica. Ma queste sostanze chimiche tossiche si sono accumulate in molte delle nostre fonti d’acqua e ora stanno interferendo con gli ecosistemi naturali. Governi, scienziati e media devono migliorare la loro comunicazione dei rischi associati alle PFAS.


Articolo ripubblicato da The Conversation, sotto una licenza Creative, per leggere l’articolo originale clicca qui.

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