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La Cina ora pubblica più scienza di alta qualità di qualsiasi altra nazione: gli Stati Uniti dovrebbero essere preoccupati?

Per almeno una misura, la Cina ora guida il mondo nella produzione di scienza di alta qualità . La mia ricerca mostra che gli studiosi cinesi ora pubblicano una frazione più ampia dell’1% dei principali articoli scientifici più citati a livello globale rispetto agli scienziati di qualsiasi altro paese.

Sono un esperto di politiche e analista che studia come gli investimenti governativi in ??scienza, tecnologia e innovazione migliorano il benessere sociale. Sebbene l’abilità scientifica di un paese sia in qualche modo difficile da quantificare, direi che la quantità di denaro speso per la ricerca scientifica, il numero di articoli accademici pubblicati e la qualità di tali articoli sono buone misure sostitutive.

La Cina non è l’unica nazione a migliorare drasticamente la sua capacità scientifica negli ultimi anni, ma l’ascesa della Cina è stata particolarmente “esplosiva”. Ciò ha lasciato gli esperti di politica e i funzionari del governo statunitensi preoccupati per come la supremazia scientifica della Cina cambierà l’equilibrio di potere globale . La recente ascesa della Cina è il risultato di anni di politica governativa mirata ad essere il massimo della scienza e della tecnologia. Il paese ha adottato misure esplicite per arrivare dov’è oggi, e gli Stati Uniti ora devono fare una scelta su come rispondere a una Cina scientificamente competitiva.

Crescita nel corso dei decenni

Nel 1977, il leader cinese Deng Xiaoping introdusse le Quattro Modernizzazioni , una delle quali rafforzava il settore scientifico e il progresso tecnologico della Cina. Fino al 2000, gli Stati Uniti hanno prodotto annualmente un numero di articoli scientifici molte volte superiore a quello della Cina . Tuttavia, negli ultimi tre decenni circa, la Cina ha investito fondi per accrescere le capacità di ricerca interna, per inviare studenti e ricercatori all’estero a studiare e per incoraggiare le imprese cinesi a passare alla produzione di prodotti ad alta tecnologia.

Dal 2000, la Cina ha inviato circa 5,2 milioni di studenti e studiosi a studiare all’estero . La maggior parte di loro ha studiato scienze o ingegneria. Molti di questi studenti sono rimasti dove hanno studiato, ma un numero crescente torna in Cina per lavorare in laboratori dotati di risorse adeguate e aziende high-tech.

Oggi la Cina è seconda solo agli Stati Uniti per quanto spende in scienza e tecnologia . Le università cinesi ora producono il maggior numero di dottorati di ricerca in ingegneria nel mondo e la qualità delle università cinesi è notevolmente migliorata negli ultimi anni .

Produrre più e migliore scienza

Grazie a tutti questi investimenti ea una forza lavoro capace e in crescita, la produzione scientifica cinese, misurata dal numero totale di articoli pubblicati, è aumentata costantemente nel corso degli anni. Nel 2017, gli studiosi cinesi hanno pubblicato per la prima volta più articoli scientifici rispetto ai ricercatori statunitensi.

Quantità non significa necessariamente qualità però. Per molti anni, i ricercatori in Occidente hanno liquidato la ricerca cinese come di bassa qualità e spesso semplicemente come una semplice imitazione della ricerca degli Stati Uniti e dell’Europa . Durante gli anni 2000 e 2010, gran parte del lavoro proveniente dalla Cina non ha ricevuto un’attenzione significativa da parte della comunità scientifica globale.

Ma poiché la Cina ha continuato a investire nella scienza, ho iniziato a chiedermi se l’esplosione della quantità di ricerca fosse accompagnata da un miglioramento della qualità.

Per quantificare la forza scientifica della Cina, io e i miei colleghi abbiamo esaminato le citazioni. Una citazione è quando un articolo accademico viene referenziato – o citato – da un altro articolo. Abbiamo considerato che più volte un articolo è stato citato, maggiore è la qualità e più influente è il lavoro. Data questa logica, l’1% dei documenti più citati dovrebbe rappresentare il livello più alto della scienza di alta qualità.

I miei colleghi e io abbiamo contato quanti articoli pubblicati da un paese rientravano nell’1% più ricco della scienza, misurato dal numero di citazioni in varie discipline. Andando anno per anno dal 2015 al 2019, abbiamo poi confrontato diversi paesi. Siamo rimasti sorpresi nello scoprire che nel 2019 gli autori cinesi hanno pubblicato una percentuale maggiore degli articoli più influenti, con la Cina che rivendica 8.422 articoli nella categoria principale, mentre gli Stati Uniti ne hanno 7.959 e l’Unione Europea ne ha 6.074. In un solo esempio recente, abbiamo scoperto che nel 2022 i ricercatori cinesi hanno pubblicato tre volte più articoli sull’intelligenza artificiale rispetto ai ricercatori statunitensi; nell’1% più citato della ricerca sull’intelligenza artificiale, i giornali cinesi superavano in numero i giornali statunitensi con un rapporto di 2 a 1. Modelli simili possono essere visti con la Cina che guida l’1% dei principali articoli più citati in nanoscienze, chimica e trasporti.

La nostra ricerca ha anche scoperto che la ricerca cinese era sorprendentemente nuova e creativa , e non si limitava a copiare i ricercatori occidentali. Per misurarlo, abbiamo esaminato il mix di discipline a cui si fa riferimento negli articoli scientifici. Quanto più diversificata e variegata era la ricerca citata in un singolo documento, tanto più interdisciplinare e nuovo abbiamo considerato il lavoro. Abbiamo riscontrato che la ricerca cinese è innovativa quanto altri paesi con le migliori prestazioni.

Nel loro insieme, queste misure suggeriscono che la Cina ora non è più un imitatore né un produttore solo di scienza di bassa qualità. La Cina è ormai una potenza scientifica alla pari di Stati Uniti ed Europa, sia per quantità che per qualità.

Il presidente Joe Biden circondato da un numero di persone sedute a una scrivania davanti alla Casa Bianca.

Paura o collaborazione?

La capacità scientifica è strettamente legata al potere sia militare che economico. A causa di questa relazione, molti negli Stati Uniti, dai politici agli esperti di politica, hanno espresso preoccupazione per il fatto che l’ascesa scientifica della Cina sia una minaccia per gli Stati Uniti e il governo ha adottato misure per rallentare la crescita della Cina. Il recente Chips and Science Act del 2022 limita esplicitamente la cooperazione con la Cina in alcuni settori della ricerca e della produzione. Nell’ottobre 2022, l’amministrazione Biden ha introdotto restrizioni per limitare l’accesso della Cina a tecnologie chiave con applicazioni militari .

Un certo numero di studiosi, me compreso, vede queste paure e risposte politiche come radicate in una visione nazionalistica che non si adatta completamente allo sforzo globale della scienza.

La ricerca accademica nel mondo moderno è in gran parte guidata dallo scambio di idee e informazioni. I risultati sono pubblicati su riviste disponibili al pubblico che chiunque può leggere. Anche la scienza sta diventando sempre più internazionale e collaborativa , con i ricercatori di tutto il mondo che dipendono l’uno dall’altro per portare avanti i propri campi. La recente ricerca collaborativa su cancro , COVID-19 e agricoltura sono solo alcuni dei tanti esempi. Il mio lavoro ha anche dimostrato che quando i ricercatori della Cina e degli Stati Uniti collaborano, producono scienza di qualità superiore rispetto a uno dei due da soli.

La Cina è entrata a far parte dei ranghi delle principali nazioni scientifiche e tecnologiche e alcune delle preoccupazioni per i cambiamenti di potere sono ragionevoli a mio avviso. Ma anche gli Stati Uniti possono beneficiare dell’ascesa scientifica della Cina. Con molti problemi globali che il pianeta deve affrontare, come il cambiamento climatico , per citarne solo uno, potrebbe essere saggio considerare questa nuova situazione non solo come una minaccia, ma anche come un’opportunità.


Articolo ripubblicato da The Conversation, sotto una licenza Creative Commons, per leggere l’articolo originale clicca qui.

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