Gli esseri umani perdono materiale genetico ovunque andiamo, cosa che gli scienziati hanno dimostrato raccogliendo il DNA da un’impronta su una spiaggia.

Di DNA. Nuova minaccia alla privacy? Gli scienziati lanciano l’allarme sullo strumento del DNA

Le tracce di materiale genetico che gli esseri umani perdono costantemente ovunque vadano potrebbero presto essere utilizzate per rintracciare singole persone, o anche interi gruppi etnici, hanno detto lunedì gli scienziati, avvertendo di un incombente “pantano etico”.

Una tecnica sviluppata di recente può raccogliere un’enorme quantità di informazioni da minuscoli campioni di materiale genetico chiamato DNA ambientale, o eDNA, che gli esseri umani e gli animali si lasciano dietro ovunque, anche nell’aria.

Lo strumento potrebbe portare a una serie di progressi medici e scientifici e potrebbe persino aiutare a rintracciare i criminali, secondo gli autori di un nuovo studio pubblicato sulla rivista Nature Ecology & Evolution .

Ma pone anche una vasta gamma di preoccupazioni in merito al consenso, alla privacy e alla sorveglianza, hanno aggiunto.

Gli esseri umani diffondono il loro DNA, che contiene informazioni genetiche specifiche per ogni persona, ovunque, perdendo pelle o cellule ciliate , tossendo goccioline o nelle acque reflue scaricate nei gabinetti.

Negli ultimi anni, gli scienziati hanno raccolto sempre più l’eDNA di animali selvatici, nella speranza di aiutare le specie minacciate.

Per la nuova ricerca, gli scienziati del Whitney Laboratory for Marine Bioscience dell’Università della Florida si sono concentrati sulla raccolta dell’eDNA delle tartarughe marine in via di estinzione.

“Catture accessorie genetiche umane”

Ma il team internazionale di ricercatori ha inavvertitamente raccolto un’enorme quantità di eDNA umano, che hanno chiamato “cattura accessoria genetica umana”.

David Duffy, un professore di genomica delle malattie della fauna selvatica presso il Whitney Laboratory che ha guidato il progetto, ha affermato di essere “costantemente sorpreso” dalla quantità e dalla qualità dell’eDNA umano che hanno raccolto.

“Nella maggior parte dei casi la qualità è quasi equivalente a quella di un campione prelevato da una persona”, ha affermato.

Gli scienziati hanno raccolto l’eDNA umano da oceani, fiumi e città vicini, nonché da aree lontane dagli insediamenti umani.

Lottando per trovare un campione non contaminato dagli umani, si sono recati in una parte di una remota isola della Florida inaccessibile al pubblico.

Era privo di DNA umano, almeno fino a quando un membro del team non ha camminato a piedi nudi lungo la spiaggia. Sono stati quindi in grado di rilevare l’eDNA da una singola impronta nella sabbia.

Nella nativa Irlanda di Duffy, il team ha trovato DNA umano lungo tutto un fiume, ad eccezione del remoto ruscello di montagna alla sua sorgente.

Prelevando campioni dall’aria di un ospedale veterinario, il team ha catturato l’eDNA che corrispondeva al personale, al loro paziente animale e ai virus comuni negli animali.

“Sorveglianza genetica perpetua”?

Uno degli autori dello studio, Mark McCauley del Whitney Laboratory, ha affermato che sequenziando i campioni di DNA, il team è stato in grado di identificare se una persona avesse un rischio maggiore di malattie come l’autismo e il diabete.

“Tutti questi dati molto personali, ancestrali e relativi alla salute sono liberamente disponibili nell’ambiente e stanno semplicemente fluttuando intorno a noi nell’aria in questo momento”, ha detto McCauley in una conferenza stampa online.

“In particolare, non abbiamo esaminato le nostre sequenze in modo da poter individuare individui specifici a causa dei problemi etici”, ha affermato.

Ma ciò sarebbe “sicuramente” possibile in futuro, ha aggiunto.

“La domanda è quanto tempo ci vuole prima che siamo in quella fase.”

I ricercatori hanno sottolineato i potenziali benefici della raccolta di eDNA umano, come il monitoraggio delle mutazioni del cancro nelle acque reflue, la scoperta di siti archeologici a lungo nascosti o la rivelazione del vero colpevole di un crimine utilizzando solo il DNA che hanno lasciato in una stanza.

Natalie Ram, una professoressa di diritto dell’Università del Maryland non coinvolta nella ricerca, ha affermato che i risultati “dovrebbero sollevare serie preoccupazioni sulla privacy genetica e sui limiti appropriati della polizia”.

“Lo sfruttamento di informazioni genetiche perse involontariamente per scopi investigativi rischia di metterci tutti sotto sorveglianza genetica perpetua”, ha scritto in un commento allo studio.

Gli autori dello studio hanno condiviso le sue preoccupazioni.

McCauley ha avvertito che la raccolta di eDNA umano senza consenso potrebbe essere utilizzata per rintracciare singole persone o addirittura prendere di mira “popolazioni vulnerabili o minoranze etniche”.

È per questo che il team ha deciso di lanciare l’allarme, ha affermato in una dichiarazione, chiedendo ai responsabili politici e agli scienziati di iniziare a lavorare su una regolamentazione che possa affrontare il “pantano etico”.

Ulteriori informazioni: David Duffy, Le catture accidentali di genomica umana involontaria e la cattura intenzionale sollevano applicazioni benefiche e preoccupazioni etiche con il DNA ambientale, Nature Ecology & Evolution (2023). DOI: 10.1038/s41559-023-02056-2 . www.nature.com/articles/s41559-023-02056-2

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